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La Ciudad Perdida de Cahokia

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Si le preguntas a la mayoría de los estadounidenses sobre la historia de su país, comenzarán en algún lugar alrededor de 1492, o tal vez incluso en 1776. Pero antes de los peregrinos y antes de John Hancock, por supuesto, hubo grandes y prósperas civilizaciones de nativos americanos. Una de las comunidades más notables estaba en el sur de Illinois, no muy lejos de St. Louis: Cahokia, una comunidad de Mississippian de unos 10-20,000 indios, con quizás el doble viviendo en el área urbana. ¿Quiénes eran las personas que vivían allí? ¿Qué han descubierto los arqueólogos sobre su cultura? Para responder a estas preguntas, conversé con Bill Iseminger, asistente del administrador del sitio en Cahokia Mounds y el hombre que literalmente escribió el libro sobre el sitio histórico.

Montículo del monje en Cahokia

Cahokia Mounds: la ciudad más grande de la que nunca has oído hablar

Según Bill, Cahokia Mounds era la comunidad indígena prehistórica más grande de Estados Unidos. Los primeros signos de civilización datan de alrededor de 1050 dC, y la ciudad prosperó durante unos 150 años. Cahokia propiamente dicho consta de seis millas cuadradas con más de 120 montículos. Bill llegó por primera vez al sitio a fines de la década de 1960, cuando estaba terminando su maestría, y recibió una oferta para ayudar en una excavación. Empezó a cavar y nunca se detuvo realmente, y el sitio arqueológico todavía está activo con excavaciones casi todos los veranos. Y los artefactos que han encontrado allí han influido profundamente en lo que sabemos y pensamos sobre las antiguas culturas indias americanas en la actualidad.

Otra vista del montículo de Monk
Otra vista del montículo de Monk

La ciudad en el centro de todo

Las tribus Cahokia florecieron en gran parte gracias a los tremendos recursos naturales disponibles. El sitio se encuentra en la confluencia de los ríos Mississippi, Missouri e Illinois, lo que significa que el suelo era rico para la agricultura y el transporte facilitó el comercio con otras tribus. Bill me dijo que encontraron conchas marinas del Golfo de México y puntas de flecha de Indiana. De hecho, me dijo que un presunto líder de Cahokia fue enterrado con más de 1,000 puntas de flecha, con materiales y estilos de todo Estados Unidos, lo que indica que tal vez tribus de todas partes rindieron homenaje al líder. No sabemos mucho sobre algunos aspectos de su cultura porque no tenían un lenguaje escrito, pero Bill y sus colegas han estado desenterrando misterios con cada excavación.

El tamaño y alcance de Cahokia

El paisaje histórico de Cahokia es fascinante. Monks Mound, la estructura de tierra precolombina más grande de América del Norte o del Sur, mide 100 pies de altura y se extiende 14 acres. Las personas que vivían allí habrían tenido que mover 22 millones de pies cúbicos de la Tierra para hacer tal estructura. También construyeron “woodhenges”, monumentos circulares hechos de madera, que les habrían ayudado a rastrear el calendario: solsticios y equinoccios, pero también sus propias fechas importantes. Y para defender su ciudad, construyeron enormes murallas empalizadas, formadas por hasta 20.000 troncos cortados de miles de árboles. Sabemos, por el tamaño de las casas, que los habitantes de Mississippi que vivían en Cahokia se adhirieron en gran medida a la estructura de la familia nuclear. Pero la sociedad era muy jerárquica. Probablemente, el hecho de que vivieras dentro o fuera de la empalizada decía algo de tu estatus. Entonces, ¿por qué, si Cahokia estaba tan bien protegida y en una tierra tan fértil, la ciudad finalmente llegó a su fin? Dejaré que Bill te informe sobre eso.

Un modelo de Cahokia dentro del Centro de Visitantes
Un modelo de Cahokia dentro del Centro de Visitantes

El legado en desarrollo de los montículos de Cahokia

Hoy, Cahokia sigue siendo uno de los sitios arqueológicos más ricos de América del Norte, y recomiendo encarecidamente que lo agregue a su lista para visitar. Si planifica su viaje correctamente, incluso puede ayudar con una excavación, ya sea haciendo la excavación real o simplemente limpiando los hallazgos. Los montículos de Cahokia son increíbles monumentos a la prominencia y sofisticación de aquellas primeras civilizaciones indias americanas. Entonces, ¿por qué más personas no saben acerca de ellos? Como bromea Bill, «hay algo en los montones de tierra que no es tan emocionante para la gente como los montones de piedra». Pero creo que eso es algo que cambiará para cualquiera que sintonice este episodio.

Resumen de este episodio

  • [2:52] Bill habla sobre su libro, Cahokia Mounds: America’s First City
  • [6:51] Los primeros días de Cahokia
  • [9:45] ¿Por qué Cahokia? ¿Qué atrajo a la gente al lugar?
  • [12:13] ¿Cuáles son algunas de las características distintivas de Cahokia?
  • [16:30] La religión del pueblo
  • [22:26] Lo bueno (también conocido como el armamento)
  • [29:29] Lo que sucedió en los siglos intermedios
  • [35:05] Cómo el público puede involucrarse ahora

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