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Planificación de un viaje al Parque Nacional Mammoth Cave: ¡Consejos esenciales de Mammoth Cave!

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En lo profundo de las colinas boscosas del valle del río Green en el centro sur de Kentucky en los Estados Unidos, encontrará Mammoth Cave.

Según la mayoría de los cálculos, es el sistema de cuevas más grande del mundo: un laberinto inconcebiblemente complejo de pasajes y cámaras, que se extiende a lo largo de más de 650 kilómetros que conocemos, con potencialmente hasta 1000 kilómetros más por descubrir.

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En el interior, espera un país de las maravillas: pasajes que duran para siempre, y en lugares, estalactitas, estalagmitas, cristales de yeso y rocas que se asemejan a cascadas congeladas. Otras cavernas pueden ser más hermosas, pero ninguna es tan grande o impresionante. Mamut se gana su nombre.

La geología del centro sur de Kentucky fomenta las cuevas. El lecho rocoso es piedra caliza, una roca sedimentaria relativamente porosa hecha de conchas ricas en calcio de antiguas criaturas marinas. El agua que se filtra a través de la roca disuelve la piedra caliza a lo largo de los eones, creando cuevas. Lo que hace que Mammoth sea especial es la capa de arenisca mucho más dura que cubre la piedra caliza como un paraguas. Sin esa capa, el agua eventualmente causaría aperturas y sumideros, lo que provocaría el colapso de la cueva. El paraguas de arenisca de Mammoth lo ha mantenido gigantesco.

El gobierno de EE. UU. ha protegido Mammoth Cave como Parque Nacional desde 1941, una designación bienvenida considerando la condición súper cursi y turística de las cuevas privadas cercanas fuera del parque. Incluso hoy, estas otras atracciones compiten por su atención mientras conduce por la autopista interestatal 65 a través de las colinas entre Nashville y Louisville, las dos ciudades a las que probablemente haya volado para comenzar su viaje.

Pero tu objetivo es Mammoth Cave en sí. Para mí, que crecí en el centro de Tennessee, Mammoth era nuestro parque nacional local. Y aunque el parque sobre el suelo es bastante encantador, con algunos agradables senderos para caminatas y áreas de picnic, la verdadera emoción está bajo tierra, y la aventura comienza en el Centro de visitantes.

Allí, verá la lista de visitas a cuevas que se ofrecen ese día. Debido a la mayor demanda de visitantes y al mayor número de horas de luz, el verano suele traer una selección significativamente mayor de recorridos que el invierno, hasta una docena. Si bien hay disponible un breve recorrido autoguiado, todos los demás recorridos están dirigidos por guardabosques y requieren reservaciones. El recorrido más corto, Mammoth Passage, dura 1 1/4 horas y cuesta $8 para adultos (menos para niños de 6 a 12 años). La más larga, Grand Avenue, dura 6 horas y cuesta $30. Cada uno de los recorridos visita una parte diferente de la cueva o cubre un tema específico, como la historia o la geología de la cueva. Dos de los recorridos incluso se realizan a la luz de las linternas en lugar de a lo largo de las rutas habituales iluminadas eléctricamente.

El recorrido post popular, y uno que he disfrutado, es el recorrido histórico, que desciende por la entrada natural histórica que se encuentra justo detrás del centro de visitantes. El recorrido histórico incluye muchas de las cámaras de mamut más famosas: la rotonda, las ruinas de Karnak, el ataúd del gigante, el pozo sin fondo y, en particular, la miseria del hombre gordo. Puedes ver dónde visitó Jenny Lind, la cantante sueca de renombre mundial, en 1851.

Aprenderá sobre los guías y exploradores originales, a menudo afroamericanos esclavizados que arriesgaron sus vidas ahondando más y más en lo desconocido. Sus historias son trágicas: trabajar para comprar su libertad mientras vendían a sus hijos. La historia de esclavitud y segregación de Kentucky es, como en gran parte del sur, un pecado que aún no se ha solucionado por completo, pero el reconocimiento reciente de las contribuciones significativas de los afroamericanos a Mammoth ayuda a arrojar luz.

Mi experiencia favorita ha sido el recorrido por Grand Avenue, un recorrido de 4 horas y 6 millas que solo se ofrece una vez al día en las mañanas de verano. Para este, y algunos de los otros recorridos, un autobús lleva a su grupo a una de las cinco entradas alternativas de la cueva. Al ingresar a la entrada de Carmichael, explora las paredes cubiertas de yeso de la avenida Cleaveland de una milla de largo, luego ve la sala Snowball, visitada desde la década de 1840. Luego, los pasajes entran y salen de cámaras con nombres fantásticos como Thorpe’s Pit, Rock of Gibraltar y Alice’s Grotto. Subes al monte McKinley y luego desciendes al Gran Cañón. Eventualmente, más allá de cúpulas altísimas y pozos aparentemente sin fondo, se abre camino hacia el glorioso Niágara Congelado, una vasta «cascada» de piedra depositada por miles de años de goteo cargado de minerales. Es una gran manera de ver la magnificencia completa de Mammoth.

Para Grand Avenue, y para la mayoría de los tours especializados, las reservas anticipadas son esenciales.

Si tiene problemas de movilidad, no se preocupe. Mammoth ofrece un recorrido accesible que utiliza un ascensor para acceder a la cueva, de modo que los visitantes en sillas de ruedas también puedan experimentar la cueva. Los cochecitos y portabebés tampoco están permitidos en otros recorridos, y la cueva realmente es más adecuada para niños mayores de 6 años.

En total, un viaje a Mammoth Cave puede ser bastante asequible. Para una familia de cuatro personas en el invierno de 2019, realizar el recorrido histórico de 2 horas costaría $58. Las opciones para comer en el parque son limitadas: hay un pequeño snack bar con hamburguesas y ensaladas por alrededor de $8 por persona y un restaurante de servicio completo caro. Fuera del parque, hay opciones mejores y más razonables, especialmente en Glasgow, pero Glasgow se encuentra a 30 minutos en coche del centro de visitantes.

Alojarse en Mammoth Cave también puede ser asequible, dependiendo de la cantidad de desbaste que desee hacer. Los permisos de campamento en el parque cuestan alrededor de $ 20 por noche, más para vehículos recreativos o sitios aptos para equitación. Un albergue estilo motel en el centro de visitantes comienza en $ 70 para cabañas sin aire acondicionado, calefacción, televisión o wifi y sube hasta cerca de $ 300 para habitaciones más estándar en temporada alta. Fuera del parque, una variedad de hoteles de dos y tres estrellas ofrecen alternativas a precios más razonables, nuevamente con el sacrificio de tener que conducir de 15 a 30 minutos para llegar a las cuevas.

Cada vez que he estado en Mammoth, lo he hecho como un viaje de un día o como una parada en el camino hacia arriba o hacia abajo de la I-65. Y cada vez, he deseado haber pasado más tiempo. Hay tantos tours únicos, como el Wild Tour en el que haces verdadera espeleología, o el tour River Styx que viaja a lo largo de un río subterráneo. (En los viejos tiempos, los guardabosques daban paseos en bote por el río subterráneo Echo, pero se detuvieron hace algunos años por temor al daño ambiental).

La parte aérea del parque ofrece caminatas, canotaje, kayak, natación, pesca y disfrute de las colinas y valles del río Green y su valle. Y luego están todas las otras cosas que esta parte de Kentucky tiene para ofrecer.

Al sur de la cueva se encuentra la ciudad universitaria de antes de la guerra de Bowling Green, también conocida como el hogar del famoso automóvil deportivo de General Motors: el Corvette. BG ofrece un centro de la ciudad hipster y el Museo Nacional Corvette, una visita obligada para el fanático de los autos en su vida. También es un ejemplo impresionante de la geología de la región. En 2014, se abrió un sumidero de 13 metros de ancho y 8 metros de profundidad en el centro del museo. Ocho Corvettes raros, valorados colectivamente en más de $ 1 millón, cayeron al sumidero. Afortunadamente, no había nadie en el museo en ese momento. Ahora los visitantes pueden experimentar la exhibición Corvette Cave-In, ver las imágenes de la cámara de seguridad del sumidero y saber que el resto del museo está protegido de manera segura.

En el área inmediata de la cueva se encuentran algunas de las atracciones turísticas más cursis de Kentucky, como Dinosaur World, donde se ciernen réplicas de dinosaurios de tamaño natural a lo largo de los senderos boscosos, o el parque de diversiones Guntown Mountain, de la vieja escuela y ligeramente montañés. Mi vecino le da una alta calificación a Kentucky Down Under, un zoológico con animales australianos, aunque no puedo responder por eso personalmente.

Al norte del área de la cueva, puede encontrar el lugar de nacimiento de Abraham Lincoln, un sitio histórico nacional en Hodgenville. Kentucky, como el más fronterizo de los estados fronterizos durante la Guerra Civil, fue el lugar de nacimiento de Lincoln y Jefferson Davis, presidente de la Confederación. Esa división se mantiene hoy. Si bien Kentucky es culturalmente sureño, las texturas del Medio Oeste aparecen inesperadamente en las ciudades.

Antes de llegar a las ciudades, querrá pasar un tiempo en Bardstown, en el centro de la legendaria región del bourbon de Kentucky. Si bien los escoceses pueden estar en desacuerdo incorrectamente, el whisky de Kentucky es el mejor del mundo y la última década ha visto una explosión en las destilerías artesanales. Basándose en el encantador Bardstown, puede visitar destilería tras destilería, probar productos y declarar que Kentucky es el mejor lugar del mundo. Ese podría ser el licor marrón hablando.

Termine su viaje por Kentucky en Louisville (pronunciado “LOO-i-vul”), donde podrá ver los caballos en el Derby de Kentucky, suponiendo que pueda conseguir boletos y tener la vestimenta adecuada. Si no puede participar en el derby, aún puede visitar la pista de carreras en Churchill Downs. Louisville recompensa una exploración profunda con una escena de restaurantes de alta calidad y bares de cócteles sorprendentemente creativos. Nunca esperaría tantas formas diferentes de beber bourbon. Por supuesto, el más famoso es el julepe de menta, un brebaje dulce, helado y mentolado que hace que una calurosa noche de verano sea mucho más placentera. Mientras esté en Louisville, asegúrese de tener un sándwich de pavo caliente, marrón y abierto, rociado con salsa mornay. Es lo correcto.

Soy un nativo de Tennessee, y decir cosas buenas sobre Kentucky no es algo que solemos hacer, pero incluso yo tengo que admitir que el Bluegrass Commonwealth vale la pena, tanto en la superficie como en la clandestinidad.

Carolyn Vahrenkamp presenta Wonders of the World, un podcast que utiliza los mejores lugares de la tierra para hablar sobre la historia, los viajes y la comida de todo el mundo. Encuéntralo en la aplicación de podcast que elijas, visita wonderspodcast.com o sigue a Carolyn en Twitter @wonderspodcast.

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